桑米雅

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西部熱浪來襲 美國電網面臨「雙重崩潰」

美國華盛頓州、奧勒岡州、加州等多區受熱浪侵襲,其中西雅圖和波特蘭於6月底分別錄得41.7及46.1度,創出歷史新高。極端天氣帶來的熱浪威脅,不僅令當地人感覺難熬,還是繼上個冬季德州大停電後,美國電網的另一次嚴峻考驗。

踏入夏季以來,美國和加拿大的西北海岸受到極端熱浪侵襲。自上周末起更遭遇史無前例的苦況,由乾旱、阻塞高壓、東太平洋持續上升的溫度等因素,形成了被稱為「高溫穹頂」(Heat Dome)的高氣壓罩頂,令原本帶來涼爽空氣的噴射氣流,被高壓阻擋無法進入降溫,情況猶如焗爐般「焫着」整片地區。

這股熱浪至今導致華盛頓東部出現路軌變形,電車因而被迫停駛。當局又接獲大量中暑求助,令受災地區的急症和救護車服務疲於奔命。而且,由於以往夏季平均只有19度左右,故當地不足45%的住宅及商舖有安裝冷氣,使得民眾面對酷熱天氣更形崩潰。尤其是通風不佳或密集的環境,熱島效應的聚熱加倍,更出現了室內比室外更熱的情況。

有見及此,各地方政府緊急呼籲各大機關和企業,推出臨時高溫假期及津貼,並盡可能避免僱員戶外工作,以避免因高溫造成生命危險。當局亦緊急在多個城市的體育館、大型場地設立臨時住宿,提供有冷氣設備的設施給民眾避暑。

極端天氣衝擊電網陷「惡性循環」

熱浪一方面推動全美的電力需求上升,另一方面亦限制了其發電的能力。這是因為由發電廠產生電力,到電纜將電力供應到每家每戶,電網系統各個部份都有機會因極端高溫和乾旱天氣而造成負面影響。

其實,這次已非當地電網瀕臨崩潰邊緣。去年夏天,加州在熱浪侵襲期間經已遭遇輪流限電,逾100萬民眾忍受無電之苦。今年2月,德州罕見的暴風雪天氣使當地電力系統癱瘓,影響數百萬人用電多日,約150多人死亡。停電亦令導致德州經濟損失高達1,300億美元,多間電力公司破產。

上月初,加州溫度不斷打破紀錄,當時電網經已告急。6月28日,華盛頓州有17,000名用戶斷電,愛達荷州(Idaho)、俄勒岡州、加州和內華達州也有合共近2萬戶斷電。除西岸地區外,東岸的紐約市亦出現大規模的停電。6月30日,市政府呼籲840萬名市民節約用電。

紐約市長白思豪(Bill de Blasio)表示,市內出現酷熱天氣下供電不足的問題,他說:「這是非常嚴肅的事情,我們正面臨真正的挑戰,我們應該立即減少家庭及企業的用電量。」近日,紐約市中央公園的溫度已經達到攝氏37度,市內部份地區出現停電。

有美國氣象科學家認為,上述停電情況揭穿的是,國家並未準備好應對未來因全球暖化所造成的極端天氣。舉例,波特蘭地區的電力公司因熱浪必須要安裝額外的冷卻系統,以防止設備過熱。而這些系統本身也耗電,加上美國近期安裝冷氣的家庭有增加的趨勢,令電網系統的負荷加速主義更形沉重。熱浪還會減少太陽能電池板的發電量,因太陽能板就像電腦晶片,過熱反而會影響效能。

高溫以外,熱浪帶來的嚴重乾旱亦困擾着大片西岸地區,當地湖泊水位下降、河床乾涸,對美國電網構成額外挑戰,因當地不少燃煤、天然氣、核電廠等通常依靠水源來冷卻系統。若果可抽取的水源越少,發電廠可以安全產生的電力也就越少,重則更有機會令工廠停產。


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