教英文的苏老师

A Chinese English teacher based in Japan. https://twitter.com/Socranotes

教了 10 年英语,这是我最后一次教你高效背单词

在你读这篇文章之前,我先强调几件事——

1. 背单词是备考方法,不是学英语的方法。如果你没有考试需求,我还是建议你用精读+泛读的方法学英语,比如报名我的《英文外刊研读课程》。

2. 这是 100% 行得通的方法。我自己用它背过托福单词,也正在用它背日语单词,而且它也得到了我很多学生的认证。

3. 本文写作对象是外语考试的备考者,无论是高考、四六级、托福雅思还是 GRE,甚至是其他语种… 只要你需要背单词,那么本文对你一定有帮助。


说到背单词,多数同学都把重点放在了「记」 上,因此经常琢磨诸如「如何提高记忆力」和「如何记得更多」之类的问题。

而在今天的文章中,我更想和大家聊聊「遗忘」。实际上,忘得少,不就记得多了么?要想知道如何忘得少,我们得先了解一个问题 —— 我们是如何遗忘的。

1. 我们如何遗忘

说到这我们就不得不说艾宾浩斯了。艾宾浩斯有一条广为误传的线,那就是经常被说成是记忆曲线的遗忘曲线。

以前在课堂上讲到这个问题的时候,常有学生提出一个问题,大概是说既然忘得少就能记得多,那为啥把「遗忘曲线」说成是「记忆曲线」就是误传呢?实际上,这不是「事实」层面的问题,而是「思想」层面的问题。我相信大家在高考备考的过程中,一定听老师说过「多拿分」和「少失分」这两个概念。

「记得多」是进攻战术,「忘得少」是防守战术。在足球比赛当中,能用进攻替代防守的球队,通常是进攻能力超强,甚至整支球队水平都要远高于对手。更重要的是,采取这个战术的球队通常都是整场比赛聚集在对方半场围着对方球门狂攻。

而你,难道要每天花巨量的时间疯狂背单词?除非你现在正准备的英语考试是你通往下一关卡的唯一障碍,比如 GRE 考试,否则,这么做是完全不值得的。

所以,在每天背单词的时间有限的情况下,我们应该采取合适的背单词战术,以确保「忘得少」,从而「记得多」。

根据这张图你应该很容易看出它的重要结论 —— 遗忘是先快后慢的。根据维基百科上的介绍,第一次尝试记忆后的天数与遗忘比例的关系大概是这样的:

  • 20 分钟后,42% 被遗忘掉,58% 被记住。
  • 1 小时后,56% 被遗忘掉,44% 被记住。
  • 1 天后,74% 被遗忘掉,26% 被记住。
  • 1 周后,77% 被遗忘掉,23% 被记住。
  • 1 个月后,79% 被遗忘掉,21% 被记住。

你可以想象一下,高中或大学的前几天课程中,总有一节课大家需要自我介绍。假设你们班有 50 人,在那节课上你第一次尝试记忆这些人的名字。结果,当天晚上学校宣布,从第二天开始放假 10 天,这期间你们不会相见,也没有来得及加微信和 QQ。

十天后返校了,你觉得你还认识几个人?根据艾宾浩斯遗忘曲线,你可能最多只能记得 10 个人的名字了,也许是最好看,最逗,最莫名其妙的 10 个人。

或许,你看到这里想的是,1 个月后还能记住 21% 也不错啊。那我可要泼个冷水了,你是个中国人,你背唐诗宋词甚至是元曲的遗忘速度和你背莎士比亚十四行诗的遗忘速度绝对不会是相同的。后者一定忘得更快,并且快得多。

所以,把这条曲线用到背单词这件事情上,我们可以得出一个结论——要想「忘得少」我们需要做的其实就是「减缓遗忘速度」。


2. 减缓遗忘速度

很多同学会采用一种「积少成多立马见效」式的背单词方法。具体来说,就是每天花半个多小时背 30-50 个单词,晚上爹妈或者自己给自己报个听写,然后惊喜地发现自己记住了不少单词。

这些同学一旦采用我推荐的方法后,给我的第一个反馈永远是 —— 没有效果,记不住单词。这是因为这些人分不清短期记忆和长期记忆的差别。

相信不少人或多或少干过在英语课前疯狂背单词企图安全混过老师报听写这种事。也许这样做真的有用,但它们都只是「暂时」被你记住了,也就是进入了你的短期记忆。

但是,到了第二天,如果老师想再来一次听写,即便是同样的单词,你都不一定能写出多少来,更别说一周,两个月之后了。同理,那些你通过花大量时间反复记,从而在晚上听写中写对的单词,到了两周,十天,甚至 7 天后,往往也就不记得了吧?

更何况,无论你是考托福雅思,还是四六级,哪怕是高考,你也得背几千个单词。每天 30-50 个单词的话,你需要 70-120 天才能背完。请问,你能坚持的下来… 第一轮吗?就算能坚持下来,第一轮之后你还能记得多少?忘了这么多,你还有勇气来第二轮吗?

所以,「积少成多立马见效」式的背单词方法满足的只是你躁动不安的心。

而如果你是某个英语考试的备考者,你要做的是让尽可能多的单词进入你的长期记忆。为此,你需要做的是,缩短间隔时长+增加重复遍数。


3. 缩短间隔时长

为什么要缩短间隔时长?根据艾宾浩斯遗忘曲线,初次记忆一个东西的一个月之后只能记得 21%,而如果你记忆的是外语,那么遗忘的量只会更多。因此,缩短间隔时长不是我建议你做的事,而是你必须做的事。

如何缩短间隔时长?无论你在准备哪个考试,总有很多相应的词汇书,可能是纸质的,比如我司(新东方)出的各种词汇书,也可能是网络版的。在词汇表单词总量不变的情况下,要想缩短间隔时长,你要做的就是增加每天背词量。

假设你在背的单词书包含了 4k+ 单词,如果每天背 50 个单词,你需要 80 天。注意,这是在你每天都坚持背的情况下,实际上,你总会因为各种「不可抗力」而中断,所以我们增加 10 天小假期,也就是说,你需要 90 天,也就是 3 个月才能完成。请问,到那个时候,你还记得多少?

可是,如果你每天背 200 个单词(这是我对高二学生的要求),你只需要 20 天就能背完一轮。如果你每天背 400 个单词(我对高考学生的要求是 350 每天),你只需要 10 天就能背完一轮。咱们折中一下,算你 15 天完成一轮。

你想想,你在第 1 天背的那些单词从你背完的那一刻开始就在急匆匆地要从你的记忆中逃出去,或者潜入你的深层记忆。如果你第 16 天就能开启新的一轮,那就相当于你虽迟但到地把还没来得及跑掉的单词拦在半路上,并对他们大吼一声 —— Freeze! 

但如果你是第 81 天、甚至 91 天才开始新的一轮… 这么说吧,你八成坚持不了 80 天。

另外,在尽可能短的时间里完成一轮还有一个心理学上的好处——显著提升你的自我效能感。我在《聊聊习惯养成这件事》中介绍过这个概念。

自我效能感是心理学家 Albert Bandura 提出的概念,英文是 Self-Efficacy,Wikipedia 上的定义是 Self-efficacy is defined as a personal judgement of "how well one can execute courses of action required to deal with prospective situations",也就是「人们对自身能否利用所拥有的技能去完成某项工作行为的自信程度」。

你不需要任何自我效能感就能开始行动,而一旦行动起来,自我效能感就会提升。当你发现你总能不费多少力气地完成目标,甚至常常能超额完成目标时,你最终将这些「任务」变成「习惯」的可能性将会大得令人发指。

简而言之,成功是成功之母,或者说小成功是大成功之母。发现自己真的能背完一轮之后,你就更有可能背完很多轮,因为你觉得你可以完成。绝大多数没有把背单词坚持下去的人,都倒在了第一轮。

看到这里你应该也发现了,光是用尽可能短的时间完成一轮还是不够的,你还要搭配上另一件事——增加重复遍数。


4. 增加重复遍数

为什么我反对盯着 50 个单词看半小时直到记住,而提倡缩短间隔时间+增加重复遍数?我给你打个比方。

如果我在你们学校举办一个讲座,你在第一排,认真地看着我嘚吧嘚讲了 2 个小时。回到寝室,你一定能记得我长什么样子。但是 3 天后,一周后,2 个月后,你肯定就忘了。

但是,如果我每天在你眼前出现 20 秒讲一个小知识点,一年 365 天我在你眼前出现 360 天… 或者我本人不出现,而是每天让你看一条我拍的 20 秒抖音小视频。我相信,哪怕 1 年后,你还能记得我长什么样子。

但是你仔细算一下,2 小时是 7200 秒,这不就是 360 个 20 秒么?同样的时间,效果可以说是天壤之别。

如果你能用 15 天完成一轮,那么同样的 90 天,你可以至少背 6 轮!就算有中断,你也至少可以背 4-5 轮!

为什么说「至少」呢?如果你真的把单词表背完 3 轮就会发现,你后面背完一轮根本不需要 15 天了。因为,很多单词你已经记住了。此时,如果你是用纸质版单词书背单词,这些你已经记住的词就可以划掉了;如果你是用 App 背单词,那么应用程序的算法也会让这个词停止出现,或者隔很久才会再次出现。如此一来,你完成一轮需要的时间可能只有 12 天,甚至 10 天。

在接下来的一个月中,你又把单词表背了 3 轮。也就是说,你在 45-50 天里背了 6 轮,你必定又记住了一些单词。接下来,你完成一轮的时间可能就只有 8-10 天了。…… 我就不再给你算下去了,你自己想想 90 天里你能完成多少遍?

如果你竟然觉得我是在给你画饼,请相信,这是因为你可能从未把单词表背过 6 轮。而我试过,并且我正在通过背日语单词再次实践这个方法。

亲自实践所有教给学生的方法是我作为老师的职业信条之一。

接下来我来讲最后一个问题——每天 50 个单词都要背将近半个小时,如果每天背 300-400 个单词,那得背多久啊?!这就要说到最后一个关键——缩短单位时间。


5. 缩短单位时间

多数英语学习者在背单词的时候对于单个单词花费的时间太多,常常盯着不认识的单词看很久,总觉得多看一会就能记得了,实际上这只能帮助你「当时记住」。

你需要尽快调整思路,从追求「我要盯着你看到(今天)彻底记住位置」转变为「先混个脸熟,后期通过重复达到长期记忆」。

如果你是用扇贝单词之类的 App 背单词,那么你可以直接按照我上面说的开始背了,因为这类背单词应用背后的方法论跟我这篇文章的方法是一样的。

但如果你是用纸质单词书背单词,我建议你对每个单词投入的时间不要多于 10 秒。具体的操作步骤是:

  1. 抄写一遍
  2. 默读一遍
  3. 回忆意思
  4. 核对标记

为什么要强调第三步?因为绝大多数同学在单词背诵时只进行看拼写,读音标和看意思三个步骤(其实很多人连读音标这一步都跳过了),这就必然会导致效果不理想。要知道,很多单词被我们忘记并不是真的从大脑中消失了,而是被埋在了记忆最深处,我们需要用第三步去反复激活这一部分,从而使单词背诵的效率最大化。

除此之外,第四步核对之后的「标记」至关重要了—— 如果看了单词书上的单词意思发现你回忆对了,那就在这个单词前面或后面打个√,并跳到下一个单词;如果回忆错了,就在这个单词前面或后面打个×,然后…同样跳到下一个词!

注意,很多同学发现回忆错了之后会再把这个单词好好看看,实际上完全没有必要,因为这样做仍然只能帮助你「当时记住」,不能保证长期效果,所以意义大不大。当然,如果背单词是你这段时间唯一的学习重点,那我也不反对你这么做。

最后我们来看看时间问题。对于单个单词而言,完成这四个步骤最多需要10秒钟,那么 300 个单词也就是 50 分钟。实际上,不管是高考考纲单词也好,还是四六级词汇也好,都包含大量的初中、高中词汇,也就是说真正耗费的时间大概是 30-40 分钟。如果你备考的是托福雅思考试,那么你本来就认识的单词可能不多,但… 这些考试也完全值得你每天投入 50 分钟时间背单词。

并且请注意,单词背诵完全不需要用整段时间,要将其碎片化,分若干个 10 分钟或 20 分钟背即可。


最后的最后

我来做个总结——为了让你在三个月、半年甚至一年以后的考试中还能记得你现在背的单词,你需要让单词进入你的长期记忆。要达到长期记忆,我们就要「减缓遗忘速度」。为此,我们需要「缩短间隔时长」,再搭配上「增加重复遍数」。最后,如果你习惯用纸质单词书背单词,还要注意「缩短单位时间」。

最后,我还是建议你用 App 背单词。

我几年前背《21 天突破托福词汇》时用的是扇贝单词 App,后来背 GRE 单词的时候用的是考满分的 GRE3000词 App。这两款我都还挺满意的,但距今也有好几年了,现在怎么样我也不确定,你们可以自己下下来用用。

只要它还是在用本文的方法带着你背,就可以继续用。

但是答应我,不要用百词斩。


以上,

enjoy!


CC BY-NC-ND 2.0

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