蔡煥麟

從事軟體開發十餘年,除了寫點程式,也寫文章、出版電子書。

自出版起手式

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這篇文章要告訴你的是自出版電子書所需的基礎知識和準備工作,涵蓋的議題有:電子書 vs. 紙本書、自出版是否適合你,以及我的寫作與出版方法。

電子書 vs. 紙本書

對自出版有興趣的朋友,相信對電子書都已經不陌生了。但還是不免俗,先來簡單比較一下電子書和紙本書的差異。

首先,電子書明顯具有方便攜帶、不占空間的優勢:電子書本身是數位化的檔案,可說沒有重量。有重量的只是承載電子書的閱讀裝置,例如電子書閱讀器、平板、手機、筆電等等。而且只要閱讀裝置本身的儲存容量足夠,隨身帶個幾百本電子書也不成問題。

其次,電子書可提供豐富的色彩,讀起來更加賞心悅目。紙本書的話,除了圖畫書、雜誌、寫真集等,大部分採用黑白印刷。而且,電子書的字型大小可由讀者任意調整,而紙本書的字型大小固定,即使有些人讀起來略感吃力,也只能將就著看。

在購買方面,電子書只要上網點幾下滑鼠,就能立刻線上閱讀或把檔案下載回自己的閱讀裝置,無需等候。紙本書雖然可以上網訂購,卻得等候送貨時間。不過話說回來,有時候去實體書店逛逛,在書店裡隨手翻閱、尋寶,感覺也是挺好的。電子書雖然大多有提供試閱章節,但試閱的內容往往是固定的(例如只能看第一章),有的甚至只能看幾頁而已。

最後,電子書比較沒有絕版或庫存不足的問題。只要作者或出版社不將電子書下架,讀者就一定能買到。紙本書則是一旦賣完,出版社不再版再刷的話,讀者就只能去圖書館或找朋友借來看了。而且,電子書的作者可以持續更新內容,讓讀者只購買一次,日後享有持續獲得最新修訂版本的好處。

若要說紙本書有什麼是電子書難以取代的地方,我認為有以下幾個:

  1. 可以在書上畫重點、寫筆記、還可以任意塗鴉。 電子書雖然也可以畫重點和作筆記,但我覺得它最大的用處是把重點摘出來,放入自己的數位筆記或與他人分享;那跟拿一枝筆在書上畫線的感覺還是不一樣的。
  2. 紙本書的讀者享有完整的使用權。 例如,我可以借給別人看(雖然很容易一借出去就回不來,這是題外話了),也可以轉送給親朋好友。或者有一些珍藏的好書,將來可以留給子女。許多電子書都有加上 DRM(數位版權管理)的保護機制,不僅讀者無法將電子書轉送給別人,連自行備份和管理都沒辦法。
  3. 書櫃上一排排的書,只要瞄一眼,興之所至,便可取來隨意翻看。不只自己,家人也一樣可以隨意翻看,這也是電子書難以提供的樂趣。

自出版適合你嗎?

如果你喜歡寫作,有強烈的出書念頭,那麼你也許曾考慮過傳統出版。這裡說的傳統出版,指的是由出版社來印刷和銷售紙本書籍的方式。

對作者來說,傳統出版往往有下列限制:

  1. 提案給出版社,對方不見得接受。
  2. 書籍的排版樣式幾乎由出版社決定,作者大多沒有插手的空間。但從另一面來看,作者可以專心寫作,不用擔心排版樣式,省心省力,倒也算得上一項優點。
  3. 作者能收到的版稅很少,通常是書籍定價的 10%~15%(有名氣的暢銷書作者可能會再高一點)。
  4. 出版社結算版稅給作者的時間間隔可能長達數月之久。
  5. 出版社若覺得不值得再版,你的書便會絕版。

相較之下,選擇自出版、成為獨立作者這條路,則能夠突破傳統出版的限制:

  1. 不用提案給任何人審核,自己想寫就寫。
  2. 書籍的排版樣式幾乎完全由作者自己掌控(有些地方可能會受限於出版工具或平台的限制)。但從另一面來看,作者除了生產文字內容,還得負責排版,需要付出較多心力。
  3. 作者能收到的版稅比傳統出版高許多,通常是書籍實際售價的 50%~90%(依各出版平台而定)。
  4. 作者可以自行決定何時提出請款申請,請款後通常一至兩個月左右就能收到賣書所得之分潤。有些平台(如 Leanpub)甚至是每個月自動撥款至作者的 PayPal 或銀行帳戶。
  5. 只要作者不把書下架,它就不會絕版,讀者也不會有買不到的問題。

這樣比較下來,不難發現自出版的最大優點,就是作者更自由、對作品有更高的掌控權。

那麼,自出版有什麼缺點呢?

自出版的缺點

一般而言,獨立作者需要付出更多心力來排版、設計封面,同時也要一手包辦所有的行銷工作。除非您寫書只是給自己或親朋好友觀賞,否則行銷工作是絕對少不了的。

此外,自出版還有一個常見的現象,那就是沒有專任的編輯(例如內容編輯、技術編輯)幫你審閱、校稿。這個部分雖然可以透過線上討論群組或臉書社團之類的工具來蒐集讀者意見,但如果能請到專業的編輯來幫你審稿,那就更理想了。

若完全由自己校稿,有一個小技巧可以試試:隔兩三個月之後再回來把整本書讀過一遍。此時由於離開了書籍內容一段時間,對自己原本熟悉的內容有些疏離,往往更能以第三者(更嚴格、客觀)的角度來看待自己先前寫的文字。

了解自出版的優點和缺點之後,如果你覺得這條路的確適合你,那麼接下來就是要找到合適的出版流程和工具了。

我的寫作與出版方法

我的寫作方式,是採用 Markdown 語法(副檔名通常是 .md)來撰寫書籍原稿。等到要出版的時候,則是透過 Leanpub 平台來產生符合當前主流電子書格式的檔案,如下圖:

透過 Leanpub 平台來製作電子書

這裡簡單介紹一下圖中右邊的三種檔案格式:

  • PDF:由 Adobe 公司所發展的文件格式,副檔名是 .pdf。一般個人電腦、筆電、和平板都有軟體程式能開啟。
  • EPUB:一種開放的電子書標準格式,檔案的副檔名是 .epub。幾乎任何平台和閱讀裝置都能讀取這類檔案。
  • MOBI:副檔名是 .mobi,可用 Kindle 電子書或支援此格式的閱讀軟體開啟。
精確來說,上面的圖其實還漏掉一個輸出格式:HTML。因為 Leanpub 平台還能夠產生網頁版電子書,讓讀者用瀏覽器就能閱讀書籍內容。

剛才提到的是目前比較常見的電子書格式。有了這些格式的檔案,我們便能夠把作品上架到其他線上書店。尤其是 EPUB,許多線上書店都支援此格式,有的甚至還要求一定要有 EPUB。

透過 Leanpub 平台來產生多種格式的電子書檔案,最大的好處就是:你不需要去研究各種檔案的內部結構與技術細節,特別是 EPUB。不過,你至少要知道 EPUB 格式目前最新的標準是 EPUB 3,有的數位出版平台接受較早版本的 EPUB 2 格式,有的則可能會要求 EPUB 3。

Leanpub 平台所產生的 EPUB 電子書是符合 EPUB 3 標準規範的檔案。

接著來看一下基本的寫作與出版流程:

  1. 在 Leanpub 平台上建立一本書。
  2. 在你的電腦上編寫書籍原稿。
  3. 任何時候,您想看一下電子書的最終成品,只要到 Leanpub 平台上點個預覽(Preview)按鈕,就能產生 PDF、EPUB、和 MOBI 格式的電子書檔案,然後在自己的電腦或行動裝置上閱讀。
  4. 重複第 2 和第 3 個步驟。當你覺得書籍內容與排版樣式都已完成,可讓作品問世,此時只要在 Leanpub 平台上點一下出版(Publish)按鈕,你的電子書就會開始在 Leanpub 線上書店販售了。

在 Leanpub 平台上出版電子書之後,你可以:

  • 運用行銷工具來提升書籍銷量。
  • 把電子書上架到其他線上書店,讓更多人能夠看到你的書。
  • 繼續改進書籍內容,持續發布新版本。

Leanpub 之所以叫做「lean」,即「精實出版」的意思,其核心概念是盡快完成一個「最小可行產品」。因此,Leanpub 不僅能夠協助你儘快產生電子書,也能夠讓你邊寫邊賣,亦即書還沒寫完就開始上架銷售。

Leanpub 建議「Publish Early, Publish Often」,也就是儘早出版、經常出版的意思。

註:我之所以說 Leanpub 的好話,是因為真心覺得它方便、好用,也認同它的理念。我沒有收取 Leanpub 公司的任何好處。

另外要補充說明的是,剛才介紹的,是 Leanpub 典型的寫作與出版流程,但不是唯一的作法。比如說,它也可以讓你用 Microsoft Word 來撰寫原稿,然後利用 Leanpub 平台的轉檔功能幫你轉成各種電子書格式。或者,如果你想要把平日發表在部落格的文章集結出書,Leanpub 也有提供這樣的功能(雖然我覺得實用性不大)。

為何選擇 Leanpub?

現今,製作電子書的工具與出版平台越來越多,依書籍的類型與排版需求而定,每一位獨立作者/出版者都可能有自己偏好的工具和平台。那麼,為什麼我唯獨偏好而且推薦 Leanpub 呢?

簡單地說,在我嘗試尋找適合自己的工具,腦袋經常冒出一個想法:「這麼麻煩,難道沒有更簡單的方法嗎?」或者是:「不會吧,連工具的安裝和設定都碰到一堆狀況,還要跟許多技術問題纏鬥……我真的要花大把時間來學習這套工具和方法嗎?」

經過許多嘗試和失敗,最終得到結論:Leanpub 在各方面都能滿足我的寫作需求,而且很容易上手。即使有碰到一些限制,也不算是大問題。

這當中的試誤與學習過程,我雖然沒有記錄所有細節,但還是可以從一些零星筆記挖掘蛛絲馬跡,找出我後來選擇 Leanpub 的原因。若要說得詳細些,就先從製作電子書的主要流程講起吧。

電子書的製作流程不外乎兩個步驟:

  1. 編寫書籍原稿、排版。
  2. 使用某種轉檔工具來把書籍原稿轉成電子書的形式,例如前面提過的 EPUB、PDF、MOBI。

第一個步驟牽涉的是寫作原稿的工具,第二個步驟則是轉檔工具。

先來說說編寫原稿的工具。基本上可分成兩大類:一種是以「所見即所得」的編輯方式,另一種是以特定標記語法來編寫純文字格式的文稿。

「所見即所得」的文書編輯器,大家最熟悉的應該就是 Microsoft Word 了。另外也有專門用來寫電子書的軟體,如 Sigil(其實跟編寫網頁差不多)、Scrivener 、Jutoh……等等。另外也有採用瀏覽器為操作介面的線上寫作與出版平台,例如 Reedsy。這類「所見即所得」編輯器的最大好處就是直觀:當你在寫書的時候,可以同時為原稿加上排版樣式,而最終產生的電子書也通常很接近你在編寫原稿時看到的樣子。不過,這個好處也可以成為壞處:寫作時容易分心,一直反覆調整段落和文字格式,而忘了寫作最重要的是內容,以及同樣也很重要的:儘快把初稿寫出來。

簡單的純文字格式才是王道

我心目中的理想寫作流程,是沒有限定某個文字編輯軟體。如此一來,我可以愛用哪個文字編輯器就用哪個。而且,文稿的格式必須是純文字,這樣才容易找到支援工具,也更容易處理(如轉檔、合併、大批文字搜尋取代等等)。甚至於,萬一將來我經常使用的出版平台突然終止服務、或因為某些原因而無法繼續使用,那麼只要書籍原稿還在,我就不用擔心找不到工具來轉檔成電子書。想來想去,也就只有支援「標記語言」(markup language)的文字編輯器能夠符合這個條件。當然啦,標記語言本身的語法要足以用來寫書,但又不能複雜到影響寫作和閱讀的速度。

那麼,採用 HTML(HyperText Markup Language)格式的 Sigil 似乎是個不錯的選擇?我認為,HTML 語法對寫書這件事來說還是太複雜、太笨重了。萬一我真的需要檢視書籍原稿的 HTML,到時候字裡行間到處都是 < 和 > 符號,讀起來肯定傷眼。畢竟,HTML 是給軟體程式讀的,不是設計來給人閱讀的。相較之下,Markdown 這種標記語言非常簡單,完全符合易讀、易學、易用的條件,而且支援的工具也很多。於是,Markdown 自然而然成為我寫作書籍原稿的首選格式。

一鍵出版超級方便

書籍原稿的格式既已選定,剩下的問題便是:要使用什麼工具或平台來把 Markdown 原稿轉成電子書?

選擇也很多,例如 Pandoc、bookdown、Softcover、GitBook……等等,這些工具或平台都可以把 Markdown 文件轉換成電子書的形式。不過,我很快就決定 Leanpub 勝出,因為 Leanpub 平台並不需要我去學習如何下指令來產生電子書(號稱「一鍵出版」),而且轉檔也只是它的其中一個強項而已,它還提供了書籍銷售前台(即線上書店)以及出版和行銷方面的功能。

那麼,Leanpub 難道沒有缺點嗎?

當然有缺點囉。真實世界不存在完美的東西,重點在於對它要有足夠的認識,才有辦法評估它是否適合你。關於 Leanpub 平台的特色與優點、缺點,我會在下一篇文章裡進一步介紹。歡迎關注。

本文摘自電子書《Leanpub 自出版實戰》(讀墨、Kobo 也有上架)

Leanpub 數位出版平台簡介

作品尚未完成就上架銷售的策略與作法

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