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Discord是如何(有点意外地)创造了互联网的未来

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副标题:Discord的创始人只是想创造一种与游戏玩家朋友交流的方式。他们创造了更伟大的东西。

原文:protocol网站上的一篇文章How Discord (somewhat accidentally) invented the future of the internet

大多数长期使用Discord的用户都有一个类似的使用故事。他们喜欢玩电子游戏,喜欢和朋友一起玩,所以他们使用TeamSpeak或Skype来和游戏中的朋友聊天。他们大多讨厌TeamSpeak和Skype,但它们确实是唯一的选择。

最终,很多游戏玩家意识到了一些事情。即使他们不在游戏中,他们也想和他们的游戏朋友聊天,他们想谈论游戏以外的事情。他们的游戏朋友才是他们真正的朋友。幸运的是,2015年初,一款名为Discord的新工具出现在市场上。它的口号并不含蓄:“是时候放弃Skype和TeamSpeak了。”(It's time to ditch Skype and TeamSpeak.)但主要是它的语音聊天做得比任何工具都好。

早期的用户建立了私人服务器(servers),供朋友们一起玩,还有一些有进取心的用户建立了公共服务器,寻找新的游戏玩家。“我没有太多玩游戏的IRL朋友,”一位在平台上叫Mikeyy的Discord用户告诉我。“所以当我玩《守望先锋》的时候,我开始了我的第一个社区……和互联网上的任何人一起玩游戏。你会和某人玩几局游戏,然后你就会说,‘嘿,很酷,你的Discord是什么?’"

几年之后,Discord已经成为游戏世界的中心。它拥有超过一亿的月活跃用户,在数以百万计的社区中为每一款游戏和玩家提供服务。其最大的服务器(servers)拥有数百万成员。Discord也在围绕着这些人气慢慢建立业务,现在正在经历一个重大转变:它正在推动将平台转变为一种沟通工具,也是所有人的交流工具,从学习小组到球鞋迷再到园艺爱好者。五年来,Discord刚刚意识到,它可能已经跌跌撞撞地走进了互联网的未来。几乎是偶然的。

全力以赴

转变实际上对Discord的历史至关重要。在Discord的联合创始人杰森·西特龙(Jason Citron)试图重塑沟通之前,他只是那些想和他的朋友一起玩游戏的孩子之一。“那是一个类似于http://Battle.net的时代,”他告诉我。"我经常在网上玩《魔兽世界》(Warcraft) ,偶尔涉猎一下 MMOs、《无尽的任务》(Everquest)。 "有一段时间,他几乎没有完成大学学业,因为他花了太多时间玩魔兽世界游戏。

杰森·西特龙(Jason Citron)学习编码是因为他想做游戏,毕业后就开始做游戏。他的第一家公司是一家视频游戏工作室,甚至在2008年iPhone应用商店的第一天就推出了一款游戏。那之后就销声匿迹了,最终转而做了一个名为OpenFeint的游戏玩家社交网络,杰森·西特龙(Jason Citron)将其描述为“本质上类似于iPhones的Xbox Live”(essentially like Xbox Live for iPhones)。他把它卖给了日本游戏巨头Gree,然后在2012年创办了另一家公司,Hammer & Chisel,“想法是建立一个新的游戏公司,更多地围绕平板电脑和核心多人游戏。”它制作了一款名为《永恒命运》(Fates Forever)的游戏,这是一款多人在线游戏,感觉很像《英雄联盟》。它还在游戏中加入了语音和文本聊天,这样玩家就可以在玩的时候互相交谈。

Discord联合创始人斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)(左)和杰森·西特龙(Jason Citron)。

然后,那件极其硅谷的事情发生了:西特龙(Jason Citron)和他的团队意识到他们游戏最棒的地方是聊天功能。大约是在2014年,当时每个人都还在使用TeamSpeak或Skype,而且大家还在讨厌TeamSpeak或Skype。西特龙(Jason Citron)和Hammer & Chisel团队知道他们可以做得更好,并决定尝试一下。

这是一个痛苦的转变。Hammer & Chisel关闭了游戏开发团队,解雇了公司三分之一的员工,将很多人转移到新的岗位上,并花了大约六个月的时间重新定位公司及其文化。它的新想法是否行得通也不明显。“当我们决定全身心投入Discord的时候,我们大概有10个用户,”西特龙(Jason Citron)说。有一个小组玩英雄联盟,一个魔兽世界公会,其他的就不多了。“我们会把它展示给我们的朋友,他们会说,‘太酷了!’然后他们永远不会使用它。"

在与用户交谈并看到数据后,团队意识到了自己的问题:Discord当然比Skype好,但它仍然不是很好。呼叫会失败;质量会动摇。人们为什么要放弃一个他们讨厌的工具,去使用另一个他们会讨厌的工具呢?Discord团队最终在应用诞生后的前几个月内,三次彻底重建其语音技术。与此同时,它还推出了一项功能,允许用户在他们的服务器(server)上管理、禁止和授予他人角色和权限。那时,测试Discord的人开始立即注意到它更好了。并把它告诉他们的朋友。

Discord现在声称2015年5月13日是它的发布日,因为那天陌生人开始真正使用这项服务。有人在《最终幻想XIV》的subreddit中发布了关于Discord的信息,并附上了一个Discord服务器的链接,他们可以在那里谈论一个新的扩展包。西特龙(Jason Citron)和他的Discord联合创始人斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)立即进入服务器,进入语音聊天,开始与任何出现的人聊天。Redditors(Reddit潜水者)会回去,说“我刚刚和那里的开发人员聊过了,他们很酷”,然后更多的人来到Discord。“那天,”西特龙(Jason Citron)说,“我们得到了几百个注册。这就像是把雪球从山顶踢下来一样。”

早期的Discord团队,大约在2015年。

一位名叫“Vind”的用户是Discord最早的一批用户之一。他和他玩《战地4》的朋友放弃了TeamSpeak,转而使用这个应用,因为他们也开始做更多的事情,而不仅仅是谈论游戏。“我们正从纯粹的游戏走向更广泛的社区。”Discord让他们为不同的对话建立不同的频道(channels),在混乱中保持一些秩序,并根据自己的意愿跳进跳出。但Vind说,有一个功能特别突出:“能够跳到一个空的语音聊天, 基本上是告诉人们,‘嘿,我在这里,你想加入聊天吗? ’"

几乎每个和我交谈过的人都选择了同一个例子来解释为什么Discord就是感觉和其他应用不一样。Discord中的语音聊天不像打电话,它不需要拨号或共享链接和密码或任何正式的东西。每个频道都有一个专门的语音聊天空间,任何人一进来就立即接通并通话。比打电话更好的比喻是走进一个房间,扑通一声坐在沙发上:你只是说,我在这里,有什么事?

将这一点添加到Discord中,结果出乎意料的强大。当然,回想起来,这是显而易见的。斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)将其描述为“感觉就像一个社区,或者像一个房子,你可以在房间之间移动”,这与大多数在线社交工具完全不同。它没有游戏化系统,没有粉丝数,没有算法时间线(algorithmic timelines)。“它在你的电脑和手机上创造了一个空间,”西特龙(Jason Citron)说,“在那里,你会觉得你的朋友就在附近,你可以碰到他们,和他们聊天,和他们一起玩。”你打开Discord,看到你的一些朋友已经在语音频道里,你可以直接进入。

“第三空间”(Third Place)

从技术角度来看,这些都不容易。“这肯定需要一种不同的系统架构方式,”斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)说。Discord花了很长时间让你在手机上轻松地进入语音频道,然后在电脑上打开Discord时无缝切换。而且它还在继续努力解决延迟问题,这是每个实时通信开发者的敌人。

最近,该公司还增加了视频聊天功能,他们认为这是Discord需要的高保真对话的下一个层次。该团队希望建立一种在游戏过程中进行屏幕共享的方式,基本上是创建一个小组或私人的Twitch,让用户在朋友的观看下玩游戏。在4K、每秒60帧的情况下做到这一点已经很困难了。他们也不知道如何添加:是为视频添加一个单独的频道, 还是用户很难在语音和视频之间做出选择?他们最终将其添加到语音频道中,使其成为语音的一个渐进步骤,而不是一个单独的东西。

严格来说,Discord没有什么是用户在其他地方做不到的。一方面,它很像Slack,融合了公共频道和简单的聊天,还有很多方法拉拢合适的人。这也有点像Reddit,充满了不断发展的对话,你可以试着跟上,或者在登录时直接跳入。(事实上,很多流行的subreddits现在都有专门的Discords,让Redditor之间的聊天更加实时。)它使用简单的状态指示器(status indicators)来显示谁在线以及他们在做什么。但是,通过把所有这些东西放在一起,让人感觉更像是在闲逛,而不是在工作,Discord发现了一些不同寻常的东西。每个人都在谈论“第三空间”(Third Place)的概念,但没有什么比Discord更接近于在网上复制它。

除了确保事情正常运行之外,灵活性是Discord的关键。沟通的阶梯,从文字到语音再到视频,一直以来都是非常重要的。社区可以决定谁可以使用某些工具,并按照自己的意愿设计空间。但它甚至更深入。例如,如果你在视频聊天中,你可以选择你正在看谁的视频,而不仅仅是你的视频是否开着。你也可以同时参与多个聊天,将一个聊天融合到背景中,同时关注另一个聊天。“它应该能够协调地工作,”斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)说,“但不是让你的注意力集中在特定的事情上,比如Google Meet或Zoom。被动地做也是一个核心功能。”当用户说Discord只是感觉更好时,这通常是他们所说的。

当Zoom、Teams和其他产品专注于打造电话会议功能(分组讨论、问答、与工作工具的整合、会议记录等等)时,Discord则继续钻研质量和延迟。斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)说:“我们在与GPU的集成等方面投入了大量资金,非常投入。语音在很早以前就已经解决了规模化的问题,但我们希望在一个语音频道中解决1000人的问题……他们可以在亚毫秒级的延迟下全部通话。这对电话会议上的人来说并不重要。”然而,事实证明,它的重要性远不止于游戏。

视频聊天是Discord的最新功能之一,它似乎很适合。

随着Discord的发展,它的一些社区也在发展。很快,他们中的许多人开始了游戏之外的生活。Vind在加入Discord后不久,发现自己经营着一个相当大的社区,关于F1赛车的所有事情。“其实我并不是它的创建者,”他说。“有人创建了它,然后基本上立即放弃了它。”Vind在2016年加入,当时服务器(server)上只有50多人。他查看了一下服务器(server)的所有者,并由此获得了对它的完全控制,结果发现这是一个完全不参与其中的Discord用户。Vind最终在Reddit上找到了他,并向他要求管理权限,这样他就可以添加一些新功能。“然后他就把所有权给了我,”Vind解释道。这家伙专注于在Kik上创建一个F1赛车小组,他认为这将是更好的平台。

Vind的目标是建立一个大社区,但不是围绕任何特定的游戏。甚至不一定是围绕赛车。“我想建立一个更普通的社区,在这里人们感到受欢迎,只是分享对F1赛车的兴趣。”

F1赛车服务器(server)现在有5700多名用户。互联网的历史表明,这种规模的群体几乎不可避免地会陷入某种混乱,使得审核(moderation)和社区建设难以跟上。Vind说,当然有挑战,但在大多数情况下,事情还算正常。Discord的审核机器人,名为CarlBot,在自动删除有问题的消息并提醒版主(mods)方面做得相当不错。“如果发生这种情况,我们会禁止他们,”Vind说。“我们不希望任何人在社区中使用这种语言。”这些是规则。当用户加入F1赛车服务器(server)时,他们必须阅读并同意这些规则,然后才允许他们发帖。

我们希望看到的社会

不是每个人都有这么好的。Discord在有问题的内容上遇到的麻烦是史诗级的,并且有充分的记录。它曾在不同时期成为4chan和8chan用户的家园;一些“Kool Kids Klub”服务器仅仅是伪装的三k党;以及无数网络欺凌、仇恨言论和其他恶劣行为的例子。随处可见。在这个平台上发生的事情与Reddit或Facebook上发生的事情并不一定有意义上的不同,但专家们表示,他们担心Discord,因为它的半私密性和小组性使其更难监管。由于Discord的用户偏向年轻化,所以挑战更多。

Discord员工现在承认,他们注意到这一点太晚了。2017年夏洛茨维尔(Charlottesville)致命的抗议事件发生后,平台上的问题内容才成为一个紧迫的问题,在事件发生前很长一段时间,就已经在Discord上公开策划和讨论了。在此之前,Discord没有信任与安全团队(Trust and Safety team);领导该团队的肖恩·李(Sean Li)在夏洛茨维尔(Charlottesville)事件发生前大约一个月加入了该公司。而长期以来,该公司认为自己的工作只是把最糟糕的东西——色情、种族诽谤、公然的非法内容——从平台上屏蔽掉。它对其余的内容视而不见,认为因为它不是公共空间,所以有什么危害?只要不加入服务器,就没人能找你麻烦。

现在他们有了不同的看法。“Discord就像一个有一亿居民的国家,生活在不同的州和城镇,”肖恩·李(Sean Li)说。“我们制定了有助于塑造整个社会的规则,并授权服务器版主(moderators)和管理员(admins)帮助我们根据他们社区的需求实施和扩展这些规则。”他想帮助版主(moderators)创建他们想要的任何类型的社区,Discord也在更好地给版主(moderators)提供工具和知识,但只能在更广泛的平台设定的范围内。这并没有存在太久。现在,Discord试图简单地对什么是可以接受的,什么是不可以接受的进行明确而有力的说明,并坚持执行这些规则。它正在投资机器人和其他自动化模块工具,但信任与安全团队(Trust and Safety team)现在占Discord公司员工的15%以上。虽然平台上仍然有很多不好的东西,但进展似乎很强劲。

Discord比以前有了更多的规则,但还是有很多事情由版主(moderators)来做。

与此同时,Discord不得不想明白的另一件事是如何赚钱。这是一个明显不那么紧迫的问题:该公司已经筹集了近4亿美元,包括今年夏天的1亿美元,对该公司的估值为35亿美元。福布斯估计其今年的收入超过1.2亿美元。重点是,Discord有很多跑道。但对于一个庞大的通信平台来说,往往没有一条干净的退出之路,而这个平台在审核(moderation)方面的名声却不尽如人意(想想Twitter和Reddit就知道了)。最终,该公司将不得不真正赚钱。西特龙(Jason Citron)和斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)都坚定地表示,他们不想出售广告或用户数据。

用户早就把Discords做成了生意。例如,Mikeyy最终从玩《守望先锋》过渡到为那些玩《FIFA》(特别是那些喜欢玩Ultimate Team 模式的人)的玩家运营大型服务器。Mikeyy和他的版主和管理员团队在大社区里面运营着一个VIP服务器,在那里,他们以每月13.99美元的价格提供独家交易技巧、指南等。不过,一切都是通过贝宝(Paypal)和类似服务进行的,Discord一分钱都没有。在过去的几年里,Discord已经成为许多流媒体人、有影响力的人和其他人更直接地与粉丝聊天的地方——Discord与Twitch、Patreon等有官方集成——但它也没有在那里得到一分钱。

到目前为止,Discord的主要收入来源是Nitro,这是一项每月10美元的高级服务,允许用户更改用户名,使用更多表情符号,并获得略高质量的视频和语音。但Discord一直有更大的计划。这个计划似乎很明显:向游戏玩家销售游戏!2018年,Discord推出了Discord商店,有一套精选的游戏可供购买。击败TeamSpeak和Skype后,Discord要来挑战Steam了。只不过这并没有成功。用户来Discord不是为了找游戏,而是为了和朋友一起玩。这家游戏商店只持续了几个月,而Nitro Games——听起来很像Xbox Game Pass和PlayStation Now的游戏服务——也没有持续太久。

Discord商店的失败在Discord内部是一个很有启发的时刻。这导致了另一个转折:Discord不应该是电子游戏,而应该是成为人们与好友相处的场所。现在是Fortnite、《我的世界》、Roblox和许多其他游戏的时代,在这些游戏中,聚在一起远比屏幕上的活动更重要。

你说话的地方(Your place to talk)

从服务初期开始,人们就用Discord做一些非游戏的事情——多达30%的服务器是关于其他事情的——但团队从来没有关注过它们。从去年开始,他们开始关注了。他们进行了焦点小组和用户研究,试图弄清楚数百万人是如何使用Discord的。他们问的一个问题是,“关于Discord最大的误解是什么?”压倒性的答案是:“这是为游戏玩家准备的。”那些想在Discord中建立自己的学习小组/编织俱乐部/折纸课/运动鞋购物团的人,很难让其他人迷上这个有着外星人标志和所有关于TeamSpeak的玩笑的古怪应用。

2020年初,当Discord开始进行大规模的重新设计和品牌重塑,以帮助它更广泛地吸引人时,COVID发生了。突然,困在家里,大家的社交生活都转向了互联网。从2月到7月,Discord的用户数量增加了47%,所有这些新手都发现了数百万游戏玩家已经知道的事情:有一个地方可以和他们的朋友一起玩耍是一件非常强大的事情,Discord比任何应用做得都好。学习小组开始使用Discord;老师用它上课;朋友们用它来玩,就像平时放学后或周末一样。

6月底,Discord的品牌重塑完成。它的新口号是“你说话的地方”(Your place to talk),它的主页几乎没有游戏术语或混乱的说明。“当我们回顾过去几个月的情况时,”西特龙(Jason Citron)和斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)在一篇宣布重新设计的博客文章中写道,“很明显,随着人们在网上花的时间越来越多,他们希望能在网上空间找到真正的人性和归属感。”

在未来的几个月和几年里,Discord还有很多工作要做,特别是在继续改进审核工具和确保其平台上的社区按照公司希望的方式运作。随着它不断增加更多的功能——最终,虚拟现实(VR)和增强现实(AR)以及其他许多功能都将出现在游戏玩家和每个人的愿望清单上——它将不得不想办法在不增加复杂程度的情况下做到这一切,而这是它迄今为止所避免的。

但五年来,很明显,Discord已经做了一些了不起的事情。它建立了一个与互联网上任何其他空间都不同的空间。它不像群聊,也不像论坛,更不像电话会议。它是所有这些东西,而不是任何一个。事实证明,在这个混乱的中间,是一个反映人类生活的地方,并且与其他人互动,比互联网上的任何其他东西都更紧密。(有好有坏。)这不是西特龙(Jason Citron)、斯坦·维斯涅夫斯基(Stan Vishnevskiy)和他们的团队所追求的,而是他们现在所拥有的。

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