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未完成的互联网的副作用

让我们做一个思维实验。回到过去,找一个1990年的人。告诉他现代互联网的一切——即时消息、电子邮件、博客、Amazon、维基百科。每个人口袋里都有一部智能手机。每个人都可以和任何人交谈,查阅任何东西。然后问问他们,他们期望这样的技术如何影响社会。他们会预测什么?

他们可能会预测新事物的爆发。他们可能会说,让每个人都能立即获得信息,将使各方面的知识增加十倍。与任何人即时交流的能力将会创造效率奇迹。他们可能会认为,在理论上,与现存的所有其他公共实体联网将会催生新思想,并迎来一个和平与理解的新时代。他们可能会预测,所有这一切的结果将是新业务和新技术的过剩,生产率和进步将以指数级的速度增长——不仅是在计算领域,而是在所有领域。这正是蒂姆·伯纳斯-李(Tim Berners-Lee)等乐观的互联网先驱所设想的。

事实并非如此。这并不是说互联网没有帮助——互联网带来了生活质量的真正改善。能够立即预订汽车或酒店是非常棒的。尽管推特有很多缺点,但它可能是一件神奇的事情。在任何地方获取任何公共知识都是一个奇迹。虽然互联网带来了许多进步,但它不一定会带来物质世界的爆炸性发展

例如,互联网本应使创业变得更容易。但在互联网出现之前,初创企业的数量一直在下降,之后仍在下降。总的来说,GDP增长和生产率增长仍与互联网出现之前大致相同——总的来说,进步可能不会因为互联网的存在而以超指数形式增长。

这可能不是一个完全公平的观察。互联网可能是任何进步的原因。如果没有互联网,初创企业的数量可能会进一步减少,GDP增长和劳动生产率也会停滞不前。互联网可能只是成为推动进步的最新发明,正如汽车、电气化和计算机在过去几十年里推动了进步一样。斯科特·亚历山大(Scott Alexander)解释了一个相关的想法

话虽如此,但这并不是一个完全令人满意的答案。毫无疑问,像互联网和智能手机这样具有变革性的东西——与任何人交谈和学习任何东西的能力——会显著增加新创意和生产性企业的数量。

我认为互联网仍然可以做它被预想的事情,而且从长远来看也是如此。但是我认为,我们目前使用互联网的方式——通过智能手机、社交媒体和聚合器表现出来的——并不完美,需要改进,以使互联网朝着理想的方向发展。

让我明确一点:互联网有很多很多积极的影响。但我认为,在它目前的设计中存在一些副作用,这些副作用使它更难以被有意义地使用。虽然有可能避免它们,但对于底层的普通用户来说,这真的非常非常困难,这导致了潜力未实现。

我将讨论的副作用与创造者特别相关:那些擅长思考新想法和创造新事物的人。最明显的受众是那些严重依赖互联网的人——我想到的是程序员和创意艺术家——但这种影响一般会延伸到每个使用互联网的人。

有意义的创造受到几个因素的影响。其中包括:

1.停工期(Downtime):徘徊、思考和提出新点子的时间。
2.专注(Focus):长时间专注于一个想法或任务的能力。
3.积极性(Motivation):将工作投入到新的但不确定的努力中,而不考虑机会成本的愿望。
4.社区(Community):有利于遇到一组新颖的观点和想法的环境,传播高质量的、深思熟虑的想法,同时抑制低质量的想法。

我认为,互联网对所有这些都产生了负面影响,抵制这种负面影响对于将互联网朝着其应有的方向发展至关重要。

停工期(Downtime)

从脑力劳动中休息有助于创造力。这是因为想出新点子需要停工期——远离承诺和干扰,让思绪游离。远离刺激的时间让我们下意识地思考新想法,分析过去,思考未来。这就是为什么我们的一些最有趣的想法是在淋浴时或者在入睡前产生的。

“停工期”非常有帮助,许多有创造力的人围绕着最大化“停工期”来安排他们的日常工作。本杰明·富兰克林喜欢过简单的生活,这样他就能更好地专注于创造性的工作,查尔斯·达尔文也喜欢在日常生活中避免承诺。保罗·格雷厄姆(Paul Graham)在谈到创业点子时,也间接地提出了类似的观点。

不幸的是,与互联网相关的产品减少了“停工期”的时间。它们这样做是通过巧妙地消耗掉那些通常会导致无聊的时间——那些我们通常会被迫走神的时间。

我们中的许多人在上厕所时掏出手机查看Facebook,或者在长时间散步时打开播客。在餐馆排队或在上班的地铁上排队,在历史上都是思考的时间,但现在已经变成了被占用的时间。即使我们有意识地留出空闲时间,我们通常也做不到——电子邮件和Slack让我们在回家后仍能与工作保持联系。

结果是很多人都不记得上一次无聊是什么时候了。当我还是个孩子的时候,我记得那种无聊的感觉——但这种情况现在很少发生,因为总有新的东西可以让我关注。

这也不全是坏事。空闲时间通常是没有效率的。但是这种无聊——这里5分钟,那里10分钟——可能对新想法和新信仰有帮助。你在淋浴时,或者做无聊的事情时,有过多少最有趣的想法?错过它们可能意味着更少的思考空间。

空闲时间让我们思考,了解过去,从中学习,展望未来。不幸的是,对时间敏感的新闻和社交媒体让我们永远停留在一个永无止境的当下,时刻关注着当下发生的事情。不断受到干扰的冲击——其中很多都不会直接影响我们的生活——很难找到“停工期”时间。我们很难找到那种通常不会有的想法,或者通常不会采取的行动。这可能意味着更少的有趣的艺术,更少的新业务或更少的高质量的想法。

专注(Focus)

任何困难的事情都需要专注。特别是高价值、难以复制的工作——即所谓的“深度工作”,需要无干扰、高度集中的时间。这与“浮浅工作”形成对比:比如检查邮件、回复通知或上推特。

几乎我们所有人都在某种程度上认识到,互联网让“深度工作”变得更加困难。持续的Slack通知不利于不间断的专注。回复大量的电子邮件让人感觉效率很高,但却让人无法集中精力工作。每个人都有去Facebook或YouTube的冲动。

但我的论点不仅仅是互联网分散了注意力。这是显而易见的,每个人都利用互联网来拖延。分心已经存在了很长时间:在互联网出现之前,是电视。

更确切地说,互联网的设计使人们难以进行“深度工作”,即使是在工作时间之外。具体来说,能够听到任何人的声音,并立即浏览到一些有趣的内容,这是一个相对较新的现象——它可能会影响我们集中注意力。通过不断滚动信息流或点击链接而产生的多巴胺可能会对缩短我们的注意力持续时间或深入思考问题的能力有严重的影响。互联网正在改变我们的思维方式。

有趣的是,我觉得它侵蚀了我的注意力。:就在我写这段话的时候,我不得不抑制住想要查看手机、上YouTube、四处走走、找点什么——任何事——来给我一些新鲜有趣的事情做的冲动。这不仅让我在电脑上写这篇文章变得更加困难,而且这种冲动甚至在我离开电脑后依然存在:当我阅读一本长书,看电影,甚至是一次集中注意力的谈话时,这种冲动就会出现。

这些影响可能是轻微的——它们根本不会威胁到生命——但我想知道,当每个人都遭受这些影响时,累积的影响是什么。我们可能已经看到了:飞速增长的新闻周期似乎是对公众注意力持续下降的直接回应。我担心这对创造者的影响——人们必须专注于长远的事情才能改善未来

积极性(Motivation)

创造新事物既困难又有风险。它通常需要长时间的埋头苦干,无视外面的世界,把做一些可能不会成功的事情。对一个已确立的科学领域做出有意义的贡献,需要投入数十年的教育和实践。成为一名有影响力的艺术家或企业家可能需要多年的艰苦努力,而这些努力在获得回报之前是没有人尊重的。大多数初创公司最初的想法在当时并不被认为是有声望或受欢迎的。

在任何时候,低着头用十年去追求一些模糊的东西都是一个艰难的决定。但现在做出这个选择可能更难了,因为现在更难忽视外部世界了。

互联网越来越紧密的联系意味着我们更能意识到我们可以做的所有其他事情。社交媒体给了我们所有朋友的精彩片段,却没有提及随之而来的负面影响。当我们看到别人在做一些我们不得不放弃的事情时,我们对错过的恐惧会增加,这意味着我们会经常感到更糟糕。这可能会使你更难保持对模糊、冒险的小项目的积极性。如果过去的天才们看到他们的朋友们在他们停滞不前的时候不断进步,他们会在困难时期被劝阻吗?

互联网夸大了模仿的欲望。我们和朋友的联系更紧密了,这意味着我们看到了更多他们做的事情——我们看到他们从事同样的工作,追求同样的爱好,做同样的事情,这些事情在社会上是被认可的和可接受的。这可能意味着少走一些非常规的、不确定的道路——那些最有可能突破当前常规的道路。

社区(Community)

直到二十年前,我们遇到的人还高度依赖地理。一般来说,我们只能与城市街道内的邻居交流。因为我们一生中可能只搬过几次家,这意味着我们可能会遇到的人范围要小得多。

互联网让我们可以在任何地方与任何人联系,从而消除了这一障碍。一方面,这意味着可以接触到更多不同的观点和思想。这是一件伟大的事情,在推动社会进步方面发挥了重要作用。

但是思想的多样性,来自每个人的内容的数量,很快就变得太多了。有如此多的内容,故事,想法,帖子,人物,不同质量的观点,有必要过滤掉其中的一些。互联网产品已经做出回应,通过推荐算法和新闻聚合过滤我们看到的内容。虽然最初可能是善意的,但它也导致了像“回音室”和两极分化的推荐系统。接触到新奇的想法和不同的观点是比较困难的,而不是更容易,除非它们被明确地寻找出来。现在,互联网让我们超越了本地社区的多样性,直接与已经和我们一样的人联系,而不是在本地社区之外偶然发现新的想法。

最好的想法来自于不同观点的人混合在一起,但互联网上许多最大的平台——社交媒体、新闻——使得这种模式更难实现。尽管花很多时间和十个有趣且不同的人在一起,可能比花一点时间和一千个相似的人在一起要好,但是当前的平台将我们推向了后者。这意味着我们的对话是在更大的公共空间里进行的——比如Facebook——随着社会判断能力的增强,这就不允许有零星的想法了。

社会判断力的提高也可能意味着对个性的不适应。在过去,如果你在五年内去做一些疯狂的事情,没有人会知道。但是现在,你的生活更新经常是公开的。这种社会证明的效果,再加上策划——Facebook上的点赞、Instagram上的故事、强调特定叙事的新闻——可能意味着一种更集体的心态,这种心态不适合新事物。

反驳(Counterarguments)

对于我在上面所做的每一个陈述,都有一个完全相反的论点。你可能会说,互联网非但没有削弱人们的专注力,反而为我们提供了大量的长篇内容和提高效率的工具。这不是把人们从非传统的道路和想法中拉出来,而是让人们更容易追求它们,把它们展示给圈子之外的人。

这是真的。这两种观点都有可能是正确的,无论是正面的还是负面的。这是因为互联网的影响并不平等地适用于每个人。对于那些无意中正确使用互联网的人来说,互联网可能极大地促进了新思想、生产力和整体福利的发展。但我敢打赌,很多人甚至大多数互联网用户都没有这种经历,因为目前互联网产品的表现形式,默认情况下并不倾向于这种使用模式。为了避免互联网的负面影响,必须以一种非常深思熟虑的方式使用。这很难。

你也可以认为,这些负面影响并不是互联网独有的。毕竟,电视也有同样的问题:它会分散我们的注意力,让我们更难集中注意力,而且只会展示主流的想法和社区。

这也是事实,尽管我会争论两件事。首先,互联网的缺陷因其可访问性而特别具有影响。与我们的电视不同,我们每个人的口袋里都有一部智能手机,我们可以随时使用,这使得这些影响更加普遍。其次,这项技术的基本设计使得解决电视的这些影响变得更加困难。然而,另一方面,改变互联网来抵消这些副作用仍然是可能的——这使得它更值得讨论。

改变

为什么互联网的设计会以一种导致这些副作用的方式进化是另一个话题。这很可能与互联网的发展历史密切相关——新兴技术、风险投资、快速增长和产品迭代的混合,意味着没有时间考虑最终的后果。

然而,我们所能做的是推测我们如何能改变现状。几乎可以肯定,我们可以做一些调整,使互联网成为一个更好的工具,为每个人。这不仅有利于创作者;这也可能对所有人有利。

例如,我们可以投资教育人们如何深思熟虑地使用互联网。现在,我们如何使用互联网取决于我们如何进入互联网——无论是通过Facebook上的推荐好友还是TikTok的广告。这对迅速扩大用户群是有好处的,但这可能不是引导人们与互联网进行有意义的互动的最佳方式——这种互动考虑到了“停工期”、专注和积极的社区的交互。也许我们可以更明确地引导人们:毕竟,我们不会让人们在学习营养或药物的过程中步履蹒跚。为什么互联网应该有所不同?我记得在小学的时候,老师教我营养的重要性和吸烟的危害。也许未来的教室也可以更明确地教授健康的互联网使用。正如营养和吸烟是前几代人的问题,必须通过教育来解决,学习使用互联网可能是我们的挑战。

这里可能会有一家有意义的初创公司:帮助人们更好地使用互联网,发现社区对他们来说很重要。最具挑战性的部分似乎是如何“更好地”量化:你如何衡量服务是否运行良好?显然,它不会与使用时间或任何其他典型的互联网指标相关联。

我们也可以调整互联网平台,降低社交验证的重要性。也许有一种方法可以更好地将人们与他人联系起来,这种非常规的方式可以鼓励较小的建设性步骤,而不是炫耀“精彩纷呈”的结果——在非常短的时间内,日复一日地推动进步。通过这样做,我们可以建立社区,激励其他人完成几天或几周的可行目标,而不是不可动摇的几年目标。

重新强调向私人社区而非公共社区的转变可能也是一个良好的开端。有意义的对话似乎更多地存在于小空间里——人们可以在小空间里舒服地说一些有问题或有争议的话。现有的平台似乎已经意识到了这一点:Facebook认为,这个平台的未来是面向私人社区的,而Snapchat之所以成功,可能是因为他们首先意识到了这一点

增加互联网的通信带宽——换句话说,让它更像现实生活中的交流——也会有所帮助。或许VR所提供的空间能够让我们与他人进行更有意义的交流,例如完整的对话。这可能比过去十年流行的低带宽、高刺激的网络更适合交流和思考。

从更激进的方面来说,也许我们可以从根本上重新设计互联网的工作方式,这样它就不会对我们的注意力和专注产生这些影响。也许这是一个去掉超链接的抽象层:我们不是精神分裂地点击链接来跳转,而是在虚拟环境中进行空间移动来探索新的网站,这与在现实世界中进行探索更相似。或者,我们可以构建更智能的系统,以更长期、更集中的方式呈现信息,更类似于对话或纪录片,而不是使用有趣但杂乱的信息提要。这可能对分散我们的注意力影响较小。

这些想法可能根本行不通。即使做到了,也很难量化它们的影响。但是,作为互联网的创造者和用户,我们可以考虑如何解决我们目前所创造东西的副作用。这是一个激动人心的机会:这是一个机会,让互联网成为一个令人惊奇的进步工具,正如人们所预想的那样。

编译自:The Side Effects of an Unfinished Internet

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